外星生物或通過探測器濺落地球海洋而復甦
【騰訊科技 / 人間社記者 提供】 2013-01-10
據國外媒體報導,美國宇航局下一火星任務的首席研究員賈科斯基(Jakosky),認為對其他天體的探索需要考慮保護天體生物環境,目前美國宇航局正在太陽系中尋找生命的線索,而著陸探測器是否被嚴格滅菌,則是探索任務成敗的關鍵,科學家試圖避免來自的地球的微生物污染所要探測的天體。
  行星生命探索計劃的注意力正轉向太陽系內數顆可能有利於生命存在的星球,比如火星、土衛六以及木衛二歐羅巴。探測器的滅菌對於空間科學研究而言顯示至關重要,賈科斯基密切關心的項目是美國宇航局「火星大氣與揮發物演化任務(MAVEN)」,洛克希德馬丁公司正在南丹佛建造這個價值6.71億美元的探測器,它將於2013年發射,任務使命是對火星進行深入探索,通過從火星大氣逃逸的揮發物等資訊確定火星是否在過去擁有潮濕、溫暖的氣候。對火星進行探索的飛船需要進行滅菌,科羅拉多大學教授賈科斯基認為對探測器進行嚴格消毒是必要的,不可以污染探索火星生命和相關的科學研究。
  然而,空間時代的來臨意味著我們將宇航員送入太空,但現在科學家已開啟了一個機器人探索的太空時代。以去年(2012年)夏天登陸火星南部蓋爾撞擊坑的好奇號火星車為例,即是一個很先進的機器人,酷似一個行星化學實驗室,科學家還希望像遙遠的小行星發現者陸探測器,因此如何保持空間探索避免其他天體被地球微生物污染是一個艱巨的任務。東卡羅萊納大學天體生物學教授約翰D拉梅爾(John D. Rummel)認為保護行星不受地球生物污染需要在三個層次上運作。
  首先探測器不可以攜帶有害微生物進入另一個天體,否則的話所謂的「外星生命」,其實就是卡納維拉爾角發射臺上的微生物。拉梅爾是前美國宇航局行星保護辦公室主任。其次,目前最為迫切的是空間機器人或者宇航員將其他天體的物質帶回地球可能引發外星生物污染地球的問題。沒有人知道結果會發生什麼,畢竟地球環境適宜生命居住,而外星生命種子也有可能在地球上復甦。美國宇航局行星保護辦的幹事凱瑟琳康利(Catharine Conley)認為,需要注意其他行星採集的樣品在地球上轉移的問題。
  在火星大氣與揮發物演化任務探測器的製造車間內,地板上有一條明亮的黃線,通往探測器裝配的車間設置了層層隔離措施,其中對鞋子攜帶的細菌進行了嚴格控制,並設置了更衣室。車間裏工作的人員需要穿著全面清潔的套裝,使用橡膠手套,走路的過程也需要注意,穿山全套防護服後,每個人暴露在空氣中的就只有眼睛,因此大家都像是忍者。此外,探測器製造內部車間審查更加嚴格,所使用的工具都要進行滅菌,油墨、紙張、硅晶片、披肩的頭髮都可能隱藏細菌,這樣都會被限制接觸探測器的內部裝配環境,如果某人的防護服被割裂,那麼就違規了,這種情況在以前發生過。
  進行空間探測器裝配的車間不僅對工具需要嚴格防控,研究人員也需要身體健康,工作期間需避免感冒打噴嚏。由於火星大氣與揮發物演化任務探測器是一顆人造衛星,因此微生物孢子的控制量起點可以較高一些。幾十年來,空間探索一直遵循著行星保護的概念,在冷戰時期的美蘇同意規範探測器進入空間時微生物孢子的控制。但是在諸如阿波羅計劃中,人類首次在月球上行走,月球著陸器也接觸了月球表面土壤,最終沾染著月球塵土的返回艙直接濺落到地球的海洋上。儘管當時科學家們還不確定月球上是否有微生物。
  早在上個世紀70年代,美國宇航局的海盜系列探測器經過了30個小時的嚴格滅菌才被發射,它目前依然是美國有史以來進入太空最為乾淨的探測器之一。科學家一度認為地球微生物無法在嚴酷的環境下生存,但海底熱液噴口、冰凍數十萬年的冰層、甚至是核燃料棒環境下都存在頑強的微生物。
  值得一提的是,如果未來的宇航員在火星上生病,那麼會發生何種情況?其致病菌是否是來自火星,畢竟發射前我們的宇宙飛船經過了嚴格滅菌,因此行星保護概念具有重大意義,否則宇航員回到地球上,是不允許打噴嚏的。