「機遇」號發現火星黏土礦物 或成中性水存在證據
【資料來源:科技日報】 2012-12-28
  據英國廣播公司(BBC)報道,在已經持續了近9年的火星考察任務中,美國宇航局的「機遇」號火星車可能取得另一個里程碑式的成就,即發現一個可能含有黏土的火星岩層並對其進行研究。科學家指出這輛火星車可能進入「奮進」隕坑邊緣含有黏土的岩層。黏土是一種由水參與形成的礦物,與「機遇」號此前發現的礦物截然不同。此前發現的礦物與酸性水有關,黏土則是在中性水中形成。
  「機遇」號項目首席研究員、美國康奈爾大學教授史蒂夫・斯奎爾斯在接受英國廣播公司採訪時表示:「我們之所以下大力氣在火星上尋找水存在證據,是因為水是形成生命的一個必要條件。此前,這輛火星車為我們找到了硫酸鹽礦物。這種礦物在酸性極高的環境下形成。即使存在水,水的酸性也很高,導致生命很難形成。如果不是酸性很高的水,而是我們能夠飲用的中性水,便非常有利於生命形成。這便是發現黏土的重大意義。」
  2011年8月以來,「機遇」號一直在直徑22公里的「奮進」隕坑西部邊緣進行考察。這個隕坑可能由30多億年前一顆小行星撞擊火星地表形成。「機遇」號的任務是了解岩石序列。作為研究的一部分,這輛火星車一直對項目組所説的「馬傑維克丘」進行研究。這個土丘以已故火星車項目工程師傑克・馬傑維克丘的名字命名。
  馬傑維克丘兩個相隔不到100米的出露層引起了科學家的注意。這兩個出露層一個被命名為「懷特瓦爾湖」(Whitewater Lake),似乎含有黏土。另一個被命名為「科克伍德」(Kirkwood)。斯奎爾斯表示:「我們相信懷特瓦爾湖擁有非常柔軟的黏土。它們的顏色較淺,顆粒非常細小。這種區域很可能含有黏土礦物。懷特瓦爾湖岩石的層狀分佈和構成均説明可能存在黏土礦物。」
  科克伍德由一些小型球狀結構構成,呈點陣狀分佈。科學家最初認為發現了赤鐵礦,因外形將其形象地稱之為「藍莓」。但斯奎爾斯指出這些「藍莓」擁有與「機遇」號考察任務初期發現的赤鐵礦截然不同的成分。對兩個出露層進行的研究仍處在初期階段。借助於X射線分光計,「機遇」號將確定懷特瓦爾湖和科克伍德存在的化學元素,進一步了解它們的礦物學成分。研究小組需要確定岩層的排序和位置,而後推斷出年代。
  斯奎爾斯説:「『機遇』號早已過了『保質期』,它的原定任務只有短短90天,現在已經服役了近9年時間。這輛火星車隨時都可能『死亡』,可能就在明天。我希望它能服役更長時間。為了解答與這些岩石有關的疑問,我們需要這臺設備,我希望我們擁有充足的時間進行這種研究。」